Author Archives: Gio&Bert

Huacachina, legends of an oasis in Peru.

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Peru keeps surprizing us with the versatility of the views, history and culture.  After the capital vast red brick carpet of Lima it’s time again for an alteration on sights to an over-all sandy desert.  Huacachina is by far one of the most amazing scenes ever engraved on our retinas.  It is undeniably amazing finding tropical forest, high mountains and desert as close to each other as here in Peru.  And as that isn’t plentiful, this desert is blessed by a special topography called Huacachina.  A lake hidden by dry sand dunes is our new destiny and for us the first time we see an oasis.  

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An oasis with a legend that holds that the lagoon was created when a beautiful native princess was apprehended at her bath by a young hunter.  She fled; leaving the pool of water she had been bathing in to become the lagoon.  The fold of her mantle, streaming behind her as she ran, became the surrounding sand dunes.  And the women herself is rumoured to still live in the oasis as a mermaid.  Huacachina is Quechua for “The crying woman”, certainly a strange name for a desert oasis if it wasn’t because of this legend.  The lake is a small Eden in this dry hostile environment, it is a green dot on an endless sand coloured infinity.  There is one single street embracing the lake offering some commerce, restaurants, lodgement and lots of touristic activities.  Because that’s what it is all about!  There are buggies to drive you around and give you a trill as they go up and down the steep dune sides.  Board lovers can try sandboarding and slide down the sandy slopes that stretch several hundred feet high.

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Even a walk is a task here: it seems relax but reaching summit at the high dunes under the merciless sun is heavy duty and the view our irreplaceable reward.  Especially by sunset the desert shows us an impressive play off colours and shades so beautiful you would stay forever on the top off this ever changing landscape.

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Recommendations:

-          Sandboard-rental is very cheap but climbing several times the dunes is a very high price to pay some fun ;-) (to watch video click here)

-          Hostel del Barco is a nice idea for a place to stay here, but the 25soles a person a night is far away from a 10 or 15soles lodgement and is too much for the service offered (which is none).  Cheaper possibilities are to find in Ica, the closest and only city nearby, about 5km or 5min tuc-tuc ride which are just 4soles.

-          For the hard-core traveller: walking about 30min into the dunes and pitch a tent is probably the most solitary and authentic experience!

-          For more informations about transport, food, activities, and other services in Huacachinas’ Click here

 

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Lima, the Heart of Peruvian Gastronomy and History

02-05/01/2014

Dopo tanta natura selvaggia e passeggiate ad alta quota, scendiamo di qualche metro e ritorniamo sulla costa per visitare Lima (40 soles a persona in bus notturno), la capitale peruana conosciuta per la ricercata gastronomia e per le alte onde da cavalcare quasi senza pericolo di trovarsi faccia a faccia con famelici squali dall’espressione incazzata . Su consiglio della dolce signora che ci ha ospitati nell’accogliente Tambo in Huaraz, andiamo a cercare rifugio presso la Casa del Mochilero, una casa adibita a ostello con cucina e caffé/té disponibili per tutto il giorno mandata avanti da una suora super disponibile che ha unito la sua passione per i viaggi e l’accoglienza turistica con la necessitá di guadagnare qualche extra.

Lima é sorprendentemente attraente. Soleggiata, verde e con un immenso lungomare pieno di gente fecendo sport o semplicemente godendosi un paio d’ore senza smog o stress da cittá.

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Parchi ovunque dove rilassarsi sul prato, eleganti quartieri e una delle piú affascinanti Plazas de Armas che abbia mai visto.

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Decretato come patrimonio dell’umanitá dall’ UNESCO, il centro storico della capitale é incantevole. La piazza centrale, incorniciata dal suntuoso palazzo del governo, la cattedrale con le sue due torri e le 14 cappelle e l’incredibile Palazzo dell’ Arcivescovo, ??????????????????????????????? le strade pedonali piene zeppe di gente con venditori ambulanti che cercano di rifilarti l’impossibile e lama ansiosi di una foto a pagamento, le mille fontane e le rovine inca o pre-inca disparse per tutta la cittá. (For video click here)

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Per gli amanti del mistero e dell’occulto ci sono le catacombe e i passaggi sotterranei nascosti al di sotto del convento di San Francesco D’Assisi ???????????????????????????????  dove l’ occhio si scontra con la macabra visione di migliaia di scheletri in quanto antico luogo di sepoltura degli abitanti della zona con piú di 25000 corpi (3,5 soles l’entrata).

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Per coloro i quali fossero alla ricerca di un pó di storia e cultura, vi é il complesso archeologico di Huaca Pucllana, nel quartiere residenziale di Miraflores, nel bel mezzo del centro urbano e costiuito basicamente da mura di fango e paglia e da una piramide, dello stesso materiale, edificate dal popolo Lima prima (200 A.C – 700 A.C.) e da quello Wari qualche secolo dopo (500 A.C – 900 A.C.) e usate in gran parte per motivi religiosi. Un tour guidado ci conduce alla scoperta di questa cultura, delle sue origine e della sua evoluzione tra stradine e pareti diroccate attorno alle quali oggi vi é una metropoli con grattacieli e luci accecanti. Un contrasto intenso che accentua ancora di piú la bellezza esotica di questo luogo.

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Raccomandazioni:

  • L’ostello Casa del Mochilero é il nostro consiglio per alloggiare a Lima, generalmente cara e dispersiva. Un letto in un dormitorio costa 15 soles a persona e la proprietaria é un’affidabilissima fonte di informazione turistica su tutto il territorio peruano. L’ubicazione é ottima, una zona tranquilla e ben collegata con il centro per mezzo dei bus pubblici.
  • L’entrata al centro archeologico di Huaca Pucllana costa 10 soles a persona con sconto per studenti del 50% e include una visita guidata.
  • A Lima si trova una officina ISIC (International Student Isic Card) dove é possibile convertire al prezzo di 20 dollari la propria student card in una internazionale ufficiale e ottenere cosí conti in Perú e in molti luoghi sparsi nel resto del mondo (es. Machu Picchu costa la metá con la ISIC CARD). Indirizzo: Avenida San Martín 240, Barranco.
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Huaraz, Peru’s playground

27/12/13-01/01/14

After a week of Californian ‘surf-laidback-and-relax-dude’ beach style at Huanchaco we drop down a 320km on Peru’s land map and strand in Huaraz, an area well-known by adventurers and mountain ramble lovers.  Together with the two German girls and Philippe, a new member of the group, fatigued as we are at 5 o’clock in the morning after a night of bus travel, we lay our trust in the first stranger at the Huaraz bus station promising us a free ride to a cheap and good place to stay.  Surprisingly, it is a cosy family house and it is as cheap as it can get and the ride is for free!  It seems like Huaraz is teaching us a lesson: “Don’t lose the faith.”  Because after the many months of travel it seems like we forgot to trust people… not every person out here is trying to get a dollar out of a traveller.  We leave our bags in the rooms and prepare ourselves for a first good hike into the Cordillera Blanca of the Peruvian Andes.  Huaraz is especially known for 23 rivers flowing down and its hidden lakes in between the different peaks the area counts.  Not less than 296 is the total sum of lakes to discover, some of them a few hours away, others days and weeks.  We go for the Aguac Lake close to the village.  First a microbus(1,3Soles a person) to Willcawain village and from there we climb bit by bit, leaving civilization behind us.  The land scape is outstanding and as going higher the view each time further.  The path is easy to recognize but nevertheless each time steeper.  Soon Lara and Philippe start to feel the height and slow down, we follow our rhythm together with Sophia.  The way is long but we stay enthusiast as we convince ourselves that the lake is behind the next rock.  But even then, every turn we take we see the path loosing itself high above us between the sharp treeless ridges.  Luckily another sheer-up pushes us further than our own limit as we sit down for a moment and chat with a goat shepherd.  If we ask about how long before reaching the lake, we get a “Just 30 minutes more, following this trail.”  And that’s just what we needed to fill our muscles with hope.  We go 30 minutes, 45, one hour and yet no lake.  We realize that asking a road in measurement of time to a with altitude filled veins, coke-chewing, all-day-long-chasing-goats-shepherd is just ridiculous.  Height sickness starts to affect me at a slow but steady rate, Giorgia feels a bit better and Sophia of which we lost sight is jumping like a mountain goat from rock to rock as it is her very nature.  But finally the effort is rewarded as we reach the lake at 4560MASL.

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A crystal clear pond of water reflecting the Cordillera Blanca takes together with the height our breath away.  An idyllic place for a break, a picture, a piece of chocolate and some swigs of water.  The freezing airstream hits us from all sides so after a while we start the descent.  On our way down we find Lara, with a slightly white face, who feels horrible but still tries step by step to get to the lake.  (Compliments to Lara for not giving up!) Unfortunately we have to brief her that it still will take some hours and a bit more down we find Philippe who by now has a greenish appearance and feels miserable.  Fast we descent to take the last microbus back to the centre of our mountain village.  After some nightly snoring we wake up and prepare us for some relaxed bathing at the local ‘hot springs’ of Monterey (4Soles a person).  Some muddy overcrowded square pools seem to be one of the highlights of Huaraz and are even used for swimming classes.  But what do we care for, we are just five itinerants with broken bones, cramped muscles and creaking articulations, who really need some healing hot water therapy.

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And there is much more in this small lost village to discover: a labyrinthic market to look for fruit and vegetables and delicious goat cheese, lots of street sellers to lose time in finding the cheapest and freshest bread, there is a park in the centre of the village to wander around or sit on a bank and watch passing by the daily Andean grind.  At a thirty minute bus ride distance there is Willcawain, a historical site consisting of different ‘chullpas’, reminding us that Peru’s culture is so much richer than Machu Picchu and Lima.  The chullpas were funerary monuments for Wari high status persons in the Callejón of Huaylas region between A.D. 600-900.  The occurrence of this type of architecture is a valuable evidence of cult for the dead as shown by caches (offerings) discovered in this region. The mummies or mallquis buried in the chullpas represented the ancestors and the identity of the communities that habituated in the whole area.  All signs of a rich cultural existence of a pre-Hispanic Peru and all places we want to visit to reach a better understanding of this country.

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In the mean while (we know, we are a bit behind, but lots of places we visit did not have internet and for that we find it impossible to update as much as we would like. :-( ) a new year is knocking at the front door and the hostel owner prepares for all her guests a fine new year’s eve dinner.  We prepare ourselves, hairs are cut away here and there and with my new look we are ready for a outstanding night.  We enjoy every fork disappearing in our mouths and after the many kisses, wishes and ‘whows’ for fireworks lighting up the sky, we end up in 13Buhos bar to finish the night in the early morning.

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Recommendations

-          Hostel Tambo is as good as it can get, a fine hostel close to the bus terminal and four blocks from the center. It offers, laundry service, hot water, WIFI, comfy beds in big rooms, there are different common areas for some social life with other travellers, a kitchen with everything you might need,… Both the price of 10Soles a person and the kindness of the owner are a present from the Gods.  At: Av. Confraternidad Oeste #122 (well hidden opposite the stadium).

-          Entering the ruins costs 3 Soles each ticket, they are small archeologically sites but interesting to visit and it is a beautiful walk downwards back to the village aside a narrow river

-          We paid 40Soles each for the overnight bus ride from Huanchaco till Huaraz

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Huanchaco and Trujillo, the Warm Welcome of Perú

20-26/12/2013

Sentendoci piú giovani dopo aver passato per il Valle de la Longevitud e carichi di nuove energie positive, lasciamo l’ Ecuador per intraprendere un’altra avventura in Perú, alla ricerca di rovine dimenticate dal tempo e misticismo allo stato puro. Con le nostre ormai inseparabile compagne Lara e Sophia prendiamo un bus notturno che ci conduce a Piura (12 $ a persona), primo stop in terra peruviana da cui ne prendiamo un altro direzione Chiclayo dove per 25 soles passiamo la notte per riposarci dal lungo viaggio. La cittá sinceramente non ci sembra un granché. Piuttosto grigia, con palazzoni vecchi e malandati, piuttosto sporca e apparentemente priva di attrazioni. La piazza principale é al contrario vivace e colorata, in fondo il Natale é alle porte.

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Il paesaggio peró che ci accompagna lungo il viaggio é a dir poco eccezionale. Siamo circondati dal deserto con alte dune, alberi sporadici e piccoli villaggi dalle case sparse con bambini giocando con la sabbia e asini in cerca di un pó di verde. Lo scenario cambia drasticamente dalla frontera in giú. Lasciamo le verdi colline e le vette innevate ecuadoriane per ritrovarci in luoghi immensi tinti di un giallo dorato dove l’occhio si perde in cerca del suo orizzonte. Il giorno dopo siamo diretti a Trujillo (14 soles – circa cinque dollari) per raggiungere finalmente Huanchaco (1,5 soles), sulla costa, e passare le feste natalizie in riva al mare.

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Huanchaco é un incanto. Un villaggio di pescatori e una mecca per i surfisti invaso dal turismo ma, per fortuna, non privo di fascino, dove assistiamo a uno dei tramonti piú belli di sempre. Una palla di fuoco scende a picco sullo specchio d’acqua e lentamente si spegne lasciandoci a bocca aperte e augurandoci sogni d’oro.

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Ci sistemiamo in un ostello vicino al lungomare, MyFriend Surf Hostel , con un buon ambiente e una cucina deliziosa.

Il secondo giorno a Huanchaco andiamo a visitare il complesso archeologico di Chan Chan, a Trujillo, 2013-12-23 12.27.13 che comprende quattro punti di interesse storico-culturale: il palazzo Nik-An, la Huaca Arco Iris, la Esmeralda e il Museo de Sitio Chan Chan, dislocati tutti a una distanza raggiungibile in pochi minuti con i vari bus che fanno la spola tra la cittá di Trujillo e la costa. Chan Chan é ubicato in un luogo magico, tra bianche dune e  lontano dal chiasso dei centri urbani. La leggenda narra che il primo sovrano di Chan Chan, Tacaynamo, venne dal mare con tutta la corte al seguito, approdó sulla costa norte del Perú, nella valle del Moche e lí fondó il suo regno, conosciuto oggi come la cittá di fango piú grande del mondo con una estensione di circa 20 chilometri e 10 cittadelle recintate. Il sito, appartenente all’ancestrale civiltá Chimu, é interessante benché in maggiorparte riconstruito perché ci si fa un’idea di come era strutturato anticamente e di come si sviluppava la vita all’interno delle maestose mura. Una giornata all’insegna della cultura, alla riscoperta di un passato storico sepolto tra la terra ma determinato a farsi conoscere e apprezzare, che si conclude nel modo migliore con popcorn giganti in un cinema di Trujillo e una visita alla cittá.

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Terzo giorno. Anche oggi ci diamo all’archeologia e questa volta andiamo a visitare la Huaca del Sol y de la Luna, un sito archeologico costituito da due enormi piramidi in perfetto stato, scoperte da poco e solo da pochi anni oggetto di studio e conservazione. La Huaca del Sol é infatti chiusa al pubblico perché solo nel 2011 sono iniziati i lavori di restauro e recupero della zona. La parte aperta quindi é quella della Luna, situata ai piedi del Cerro Blanco, che rappresenta il tempio maggiore e il complesso politico-cerimoniale principale della civiltá Moche. Una struttura imponente visitabile dentro e fuori in cui si possono apprezzare gli affreschi con colori originali, gli eleganti rilievi, i vari livelli che ne compongono la struttura e soprattutto la parete esterna dell’ultimo livello completamente ritagliata nella pietra e nel fango. Una storia di dinastie e regni lunga secoli raccontata sulle mura scalfite dal vento e dalla pioggia ma mai arrese alla forza dirompente della natura. Suggestivo! (To watch video click here)

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É il 24 di diciembre e al ritorno ci concediamo una squisita cena al ristorante dell’ostello  per festeggiare la “Noche Buena” e passiamo la mezzanotte in riva al mare con in mano un pezzo di torta e nello sguardo il cielo stellato.

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25 diciembre. Natale. É il mio terzo Natale in spiaggia e per Bert l’ennesimo, lontano dai nostri cari e dai giardini innevati, ma é come se fosse la prima volta. Non ci si abitua mai. Per lavare via la malinconia e la nostalgia di casa in questo giorno tanto diverso dagli altri andiamo a fare un tuffo nelle acque gelide peruviane, un giro per i mercatini di artigianato e via di chiosco in chiosco per comprare tutto il necessario per la festa di questa notte che trascorriamo allegramente su in terrazza con altri ragazzi dell’ostello riuniti, anche se solo per una notte, come una grande ed eterogenea famiglia, diversi per nazionalitá ma accomunati tutti dalla voglia di festeggiare e di non sentirsi soli . Una notte indimenticabile tra risate, corde di chitarra e lingue diverse, a far chiasso fino alle prime luci dell’alba. Conosciamo Philippe, un ragazzo belga dolcissimo con una passione per il disegno grafico e tanta voglia di passeggiare per il mondo con cui continueremo poi a viaggiare per i prossimi giorni fino a realizzare il sogno comune di ascendere la lunga scalinata di Machu Picchu.

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Gli ultimi due giorni trascorrono lenti e tranquilli, tra bagni di sole in terrazza, spuntini pomeridiani con pane e aguacate e picnic notturni sulla sabbia a base di dolci e caffé fumante.

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Arriva il momento di spostarci. Riuciamo finalmente a comprare il biglietto per Huaraz (40 soles a persona), la mecca di ogni “zainero” (mi perdonino i puristi della lingua per il neologismo ma ne abbiamo bisogno ;-) ) e/o alpinista che si rispetti, di nuovo disponibile dopo il sold out natalizio. On the road again!

Raccomandazioni:

  • Trujillo e Huanchaco si trovano a una distanza molto ravvicinata. Ci sono bus tutti i giorni per tutto il giorno che vanno e vangono dalla cittá e dalla costa per un costo di 1,5 soles. Quindi a voi la scelta, mare o cittá?
  • MyFriend Surf Hostel é un’ottima opzione per chi voglia alloggiare vicino al mare, conoscere altri viaggiatori e mangiar bene, il tutto a prezzi molto accessibili. 15 soles a persona in doppia con bagno condiviso e 10 in dormitorio.
  • Il costo di entrata al parco archeologico di Chan Chan é di 10 soles a persona, gli studenti, i docenti e i pensionti pagano la metá. Ognuno dei quattro luoghi é facilmente raggiugibile in bus sia da Huanchaco che da trujillo per 1/2 soles e il ticket é valido per due giorni, tempo piú che sufficiente per visitare tutto.
  • La Huaca de la Luna ha un costo di 10 soles a persona, gli studenti pagano la metá. La piramide é raggiungibile in bus dalla cittá di Trujillo per 2 soles.
  • Non dimeticate di scattare un paio di foto alle curiose imbarcazioni peruviane usate in quest’area, i cosiddetti Caballitos de Totora (caballitos o “piccoli cavalli” perché ci si mette a cavalcioni e totora per il materiale con cui sono costruite)  usati dai pescatori del luogo per pescare o trasportare oggetti. ??????????????????????????????? CIMG0723
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Loja and Vilcabamba… gain a minute of life

17-19/12/2013

The more time we spend in Ecuador, the more we get used to the altitude, the more we like and can enjoy hiking in the high mountains.  Loja offers us a nice town with beautiful church, lovely town square with its famed clock tower and with some lively celebrations on the streets, perfect to spend some nights and a good base camp to go and visit the surroundings.

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Vilcabamba is a village at 40km from the province capital of Loja hidden between two mountain ranges known as Valley of Longevity, assuring a quite live and lots of years to live that live.

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This town is well-known for its older population that seem to have forgotten the day to die.  In this spot on earth people get bored by celebrating the 100th birthday of one of the inhabitants and get barely excited when one of the dwellers reaches 120 springs.  It is remarkable to see at 3 o’clock in the afternoon a disco filled with greybeards and grannies shaking their skeletons at the rhythms of a Pasillo or a Yavarí. The National Institute of Gerontology Investigation must have thought the same, the day they decide to build an investigation centre right next to the centre of the village.  As far as we know, it’s proven that the bones of those old buggers are comparable with those of teenagers but the mystery of their almost immortality is still unfound.   We buy a bottle of local water in the hope to gain at least some minutes.

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We have a great time in Vilcabamba wondering around in the green surroundings and letting the peaceful ambient entering our soul… which must add at least another minute of live! ;-)

The enjoyable green surroundings and healthy fresh mountain air are one of the main features of Loja.  And when we talk about green, we talk about the 1462 square kilometers big National Park Podocarpus.  The park, divided in 3 explorable sectors (Cajanuma, Vilcabamba and Bambuscaro) gives us an infinite combinations of visits to do; from just a walk to lose yourself for a week of hiking without contacting any civilizations, from an entertaining exploration to professional investigations, from mountain over fog covered forest to hundreds of lakes and from fauna and flora spotting to the observation of rests ancestral knowledge.  Together with the German travel companions Lara & Sophia we decide to explore the northernmost Cajanuma Sector, at 13km from Loja.

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From the free entrance of the park we walk 8km with stunning views to the refugee at 2750MASL.  From there we start our odyssey through the cloud forest of Ecuador.  There is a loop to do with different side paths for some extra kilometers… and we decide to do them all.  First, the declivitous ‘Sendero Oso de Antiojos’ with an extension of 400m, then the even steeper 700m upwards ‘Sendero Bosque Nublado’ and finally the almost vertical ‘Sendero El mirador’ of 5km which follows the sharp mountain edge.  It’s a hard track to do and takes more time then we calculated.  So right at the very Mirador Cajanuma, after a short check on Lara’s out smoked lungs and after a democratic voting we decide to go on and fulfil the hike. (to watch video click here)

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It goes more and more up, clouds are pushed up the hillside by cold wind gusts and drop down as soon as they pass the edge.  Sea of clouds floating under us are hiding the deep, by river erosion out shaped, valleys just a step away from the path.  Our full adventure heads to a climax, just after the long downhill on creepy overgrown in mist covered slippery paths, as the last rays of sunlight fight their way through the dark, heavily charged, rainclouds.  The divine is with us and sends us a sight that ships emotions straight to the heart, almost too great for the mind to comprehend or recognize.

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Hours after the day departed we finally reach the main road and with the last strength we have left in our muscles, burning the last calories left in our feeble bodies, we raise our thumps in the dark night and get lucky the fourth time that they are lightened up by the headlights of a truck.  Once in Loja again, after two big empanadas, one litre of fresh squeezed fruit juice, French fries and a soup each we go back to our dear Aguilera International Hostal, our save and soft nest for the last two nights.  We fall asleep with the José Bolivar castle, the gateway to the city, glowing in the night just out the window, shielding our night rest and safeguarding our dreams.

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Recommendations:

-          For outdoor lovers, trails in Sector Vilcabamba, Bombuscaro and Cajanuma are well indicated, and depending of the extra loops you do it goes from beginner to advanced.  All entrances are for free.  For the pros there is an extra trail to do (only open from October till January) for about 14km till ‘Lagunas Compadre’ an area with more than hundred crystalline lakes.  For this trail you are obligated to go with guide and takes between three and five days. Here prices depend on your needs (Spanish or English speaking guide) and your negotiating skills to lower them.  We paid 0,75$ pp sharing a taxi with 4 persons to get till the entrance of Cajanuma.

-           Vilcabamba is, in our opinion, not worthy to spend the night as hostels are more expensive. It is very small and easy to reach from Loja and to see in one day. Unless you want to live forever of course.  ;-)  There are regular buses from Loja at 1,15$

-           For a good night rest we recommend Hostal Aguilera International.  Prices go from 15$ for clean rooms, Wi-Fi, breakfast and hot water of course.  The hostal even has a sauna and Turkish bath for their clients! We assure you that, after a long day of mountaineering, you will not forget it fast!  

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Cuenca, la Atenas del Ecuador

13-16/12/2013

La cittá di Cuenca si trova ubicataa 2500 metri sul livello del mare in una meravigliosa valle attorniata dalle alte vette andine, conosciuta anticamente con il nome di Tomebamba e considerata la cuna della cittá incaica Huayna Cápac. Oggigiorno é una delle destinazioni piú comuni per il turismo d’avventura e gli sport estremi come canyoning, parapendio, scalata ecc … Perció, incuriositi dalla sua buona fama, da Ingapirca seguiamo il nostro viaggio per Cuenca (1-2 dollari per un paio d’ore in bus), “la cittá dei quattro fiumi” e il cui centro storico é inoltre stato dichiarato dall’ UNESCO Patrimonio Culturale dell’Umanitá.

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Dopo aver girato e rigirato per ore in cerca di un alloggio a prezzo modico ed esserci resi subito conto che la cittá é sicuramente la meta ecuadoreña piú cara e turistica, troviamo un posticino niente male, l’ostello Turistas del Mundo, situato nella Calle Larga numero 579, per 7 dollari a persona la notte, con WiFi e cucina.

In Cuenca ritroviamo le nostre ormai storiche compagne di viaggio tedesche Sophia e Lara, con le quali poi continueremo a viaggiare fino in Perú.

Il giorno dopo, rifocillati da una prima tappa al panificio e una seconda al bar per un caffé caldo, ci dirigiamo pieni di energia verso il Parque Nacional Cajas, una riserva naturale di importanti dimensioni (circa 288 km2), ubicata a soli 35 km dalla cittá (raggiungibile in bus per un paio di dollari dalla stazione dei pullman direzione Guayaquil) e costituita da ben 235 lagune di origine glaciale collegate tra loro da stretti sentieri e freschi ruscelli. Il parco é formato principalmente da boschi pluviali sub-alpini, conosciuti con il nome di Páramo, e fornisce la cittá di Cuenca del 60% dell’acqua potabile. L’entrata é gratuita previa solo una registrazione presso l’ufficio dei ranger in cui a seconda del tempo a disposizione e delle condizioni fisiche si scelgono, tra i vari sentieri presenti nell’area che variano in lunghezza e difficoltá, quelli da portare a termine durante la giornata in modo che le guardie forestali sappiano dove cercare in caso di necessitá. Noi abbiamo solo 4 ore e per questo scegliamo di percorrere una parte della ruta numero 3, Valle de Quinuas, 2013-12-17 16.04.23 e la numero 2, Cumbre del Cerro San Luis, Entrada parque El Cajas in cui raggiungiamo il punto piú alto del parco a 4267 metri. Un trekking-hiking incredibile. Ci lasciamo guidare dai sentieri ben segnalati e ci perdiamo di tanto in tanto per uscire off-road e godere dell’immensitá della natura che ci circonda. Altamente consigliato! (To watch video click here)

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Trascorriamo poi i seguenti due giorni girovagando per le vie del centro storico, visitando chiese, piazze, mercatini di artigianato nascosti qua e lá dove assistiamo a un’esposizione molto particolare di originalissimi presepi

??????????????????????????????? DSC00411 ???????????????????????????????  ??????????????????????????????? e apprendiamo i segreti celati nei semi di Tagua (anche noto avorio vegetale) DSC00495 e spaparanzandoci sui soffici prati lungo le sponde del fiume Tomebamba. Facciamo visita anche al Museo del Sombrero, simbolo di una effervescente cultura artigianale, mezzo di sostentamento per anni del popolo cuencano. Nella Calle Larga infatti si trova un’enorme casa degli inizi del ventesimo secolo in cui opera il centro culturale “Paseo del Barranco” e in cui si espone allo sguardo curioso del turista il laborioso processo di lavorazione della paglia Toquilla e della sua ultima trasformazione in cappello di ogni genere e colore.

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Essendo una cittá tra montagne, Cuenca é ovviamente piena di terrazze e belvedere dai quali si puó apprezzare il disarmante paesaggio della cordillera de los Andes. Facciamo letteralmente un salto sul Mirador de Turi, perfettamente raggiungibile a piedi dal centro (4 km circa) con un piccolo sforzo a causa dei 438 gradoni che ti lasciano senza fiato ma che ti portano fino all’entrata della bianca chiesa di Turi, particolarmente suggestiva durante la notte, quando si puó godere dello spettacolo di una Cuenca addormentata peró sempre ben illuminata.

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Tre giorni e quattro notti sono per noi sufficienti. Ci sentiamo abbastanza soddisfatti di ció che abbiamo visto e fatto. Siamo perció pronti ad andare avanti verso il nostro prossimo obiettivo accompagnati ancora una volta dalle nostre bionde preferite. É tempo di Loja.

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Ingapirca, Ecuadors Inca proud

12/12/2013

Travellers who cross Ecuador should pass the province of Cañar, named to the pre-Hispanic ethnic group the Cañaris.  The tribe had constructed in many important areas, but unmistakable the most important is Hatun Canar. Which after the Inca conquest, the newcomers renamed as Ingapirca, which means Inca wall.  These are the largest known Inca ruins in Ecuador.  Most travellers visit the site from Cuenca so we decide to offer an alternative and stop in El Tambo and make the trip from here.  El Tambo is just an in clouds covered small village at 2983MASL, half an hour away from the ruins, that shows us the real quiet life in this country. 

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A population half mestiza and half indigenous helps us finding the splendid hostal Sunshine and inform us about everything we like to know.  So the next day we take the 1$ microbus, pass through small settlements till the village Ingapirca (at 3120MASL), half a mile away from the entrance of the historical site.  We show an old library card and tell them we are students and enter for 3$pp but actually the prize is 8$pp.  A friendly guide, included in the reduced prize, tours us around and explains all the features of the ruins.  The most impressive is without doubt the temple of the sun, where stones were carefully chiselled and fashioned to fit together perfectly. 

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This temple was positioned so that on the solstices, at exactly the right time of the day, sunlight would fall through the doorway and lighted a niche with a figurine or offerings for the sun god.  Apart from the cult to the sun, Incapirca played also an important role on military strategies and last but not least, it was also an astrological observatory. 

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We like Ingapirca and the gorgeous environment in which it is situated and more important we find it nice to observe the difference between the Mayan culture or the Teotihuacán ruins.  We walk long time observing this curious structure and the ingenious developed complex underground aquaduct system to provide water to the entire compound.  So to all of you… lots of reasons to visit this archeological área and El Tambo

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Our recommendations:

-       Go by bus to the site(1$pp) and after the visit walk the 10km back on a dust road that meanders down, passing by all the little places where families has settled down and have small farms.

-       El Tambo is a small village, touristic not well known but Hostal Sunshine (on the main road) gives all the service you need. Situated in the centre, close to small bars for breakfast, lunch or cheap local dinners, clean bedclothes, clean bathrooms with endless hot water, TV with international channels and WIFI at the reception. The owners are very friendly and helped us out with all our questions. Prizes go from 6$pp and 12$ for two in a private room.

-       Buses to Cuenca(1,75$pp) or direction Riobamba(5$pp) are easy to get just a few steps away from the hotel

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Riobamba, Sultana de los Andes

10-11/12/2013

Capitale della provincia di Chimborazo e circondata dagli imponenti vulcani Chimborazo, il Tungurahua, l’ Altar e il Carihuairazo, Riobamba rappresenta il centro geografico del Paese e la prima cittá ecuatoriana conquistata dagli spagnoli. Completamente devastata da un terremoto nel 1797 e poi totalmente ricostruita, si identifica inoltre come la prima e unica cittá pianificata dell’ Ecuador.

Una volta arrivati a Riobamba (Quito – Riobamba in autobus 3 ore circa per 2$) cerchiamo un alloggio per un paio di notti e lo troviamo nell’accogliente Hotel Montecarlo, una casa signorile in stile coloniale situata nel cuore della cittá. Grazie alla sua favorevole ubicazione, l’hotel rappresenta un ottimo punto di partenza per esplorare a piedi ogni angolo del centro urbano.

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A nostro parere non c’è un granché da vedere o fare in giro (a parte un paio di mercati popolari e alcune piazze interessanti) peró, localizzata alle falde del Chimborazo, la cima piú alta dell’Ecuador nonché il punto piú lontano dal centro della terra(6310 m), Riobamba é il punto d’incontro per tutti gli appassionati di alpinismo (o meglio andinismo) che abbiano voglia di fare una passeggiata sulle pendici della maestuosa montagna o scalarne la vetta. Noi, reduci da una settimana intensa di trekking e hiking, ci riduciamo ad ammirarlo dalla Loma de Quito, un belvedere al centro della cittá dove ebbe luogo la guerra d’indipendenza 2013-12-12 14.50.56, facendoci ammaliare da un meraviglioso tramonto che ci rivela la magnificenza delle rocce scarlatte e delle punte andine immacolate.

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Dopo aver soddisfatto i nostri appetiti visivi, giunge l’ora di placare anche quelli culinari. Caduti in tentazione scoviamo una pizzeria e, dopo secoli dall’ultima volta, finalmente mangiamo una pizza decente accompagnata da una fresca birra locale. Rico!!!

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Attrazione della zona sono inoltre i diversi tour in treno (con annessa visita al museo) che hanno origine in Riobamba e che portano turisti di tutto il mondo a scoprire le bellezze naturali della regione. Quello sicuramente piú conosciuto é il mitico tour della “Nariz del Diablo” che passa per Guamote e Alausí per poi discendere la “Nariz del Diablo“, un parete rocciosa verticale, e raggiungere la costa tropicale ecuatoriana con meta finale Guayaquil. Una particolaritá degna di nota é che molti passeggeri, a proprio rischio e pericolo, si posizionano sul tetto dei vagoni per godere della vista spettacolare che questo paesaggio regala. Locos!!! ;-)

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Suggerimenti:

  • L’ Hotel Montecarlo é un’ottima opzione per soggiornare un paio di giorni a Riobamba con una buona relazione qualitá-prezzo. É provvisto di stanze pulite e comode con bagno privato, wifi, aqua calda, ristorante e bar/caffé. Si trova sulla 10 de Agosto 25 41 tra C/ García Moreno e España. Per contattare lo staff: montecarloriobamba@andinanet.net e per prenotazioni: reservas@hotelmontecarlo-riobamba.com.
  • Per quanto riguarda il Chimborazo, si puó raggiungere l’ultimo rifugio in poche ore senza particolare preparazione, peró per raggiungere la vetta, oltre a doversi abituare all’altezza, é richiesta un’ottima condizione fisica e un buon equipaggiamento per superare il dislivello di 1300 m che separa l’ultimo rifugio dalla cima, per un tempo complessivo di circa 10-11 ore. Ne vale assolutamente la pena!
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Baños & Pondoa… relax and determination

5-8/12/2013

Lots of places in Ecuador are recommended by fellow travellers and from all the evenings sitting around fire pits, sharing table and chatting about the great experience it is being a such a different places we can deduce that ‘Baños de Aguas Santa is a place not to miss.  A direct bus from Quito brings us exactly where we want to be.  As a quite town situated south from the capital, Baños is one of the main touristic places of this South American Republic.  We find Tungurahua volcano, with its with black lava ashes covered slope and with its white snow topping, forming a sharp skyline contrasting the blue sky at the background of the picture.  Between that and the village a lower range of hills covered by a fresh green cheat of fodder and bushes, suited with several hot springs, provides many steaming flows with cascades and natural pools giving name to this location.  The town in the middle of the picture rests at the feet of the hills and extends till the very edge of a river valley.  And at the frontline the verge of the river valley of which the many torrents drop down into the Pastaza River.

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Baños looks like a painting of an idyllic town frozen in time.  But that’s the looks and the painting because in real live this town is well provided from all kind of touristic attractions and prices fulfilling like this all touristic needs.  All routes, pools, hikes, historic buildings, viewpoints… are well indicated and payable.  We do some walking in the centre of the town and visit the beautiful church: Virgen de Agua Santa and walk along the paintings representing all the miracles she is responsible for… something interesting, worth a look at it.

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We do a bit of trekking through the surroundings and a hike on the mountain side.  At the last one we meet, Miguel, the owner of a cosy place high above Baños, in a settlement of not more than ten houses, called Pandoa.

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He invites us to stay some nights and use the place as basecamp to do some mountain routes.  So after a good sleep and a tasteful breakfast, we start to follow from our new home a dust road along the base of this sleeping black giant.  After about 1 hour a sign tells us to leave the road and start the track up the hill taking us to the different refuges.  The Tungurahua volcano(5016MASL), which in Quichua mean ‘throat of fire’ is a tuff one to get on, following several deep dark muddy riverbed tunnels overgrown by years of wild flourishing creepers and walking paths at the edges of steep valleys.  The mountainside offers stunning views, an altitude experience and with acid loaded muscles as the path ascents higher and higher loosing itself in the passing clouds.  We feel relieved and satisfied when finally the last refuge is on sight. We stay a while, eat a bit and enjoy the view from 3800MASL over the valley and the sight of a with snow covered peak above us.

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With this truly challenge for body and mind in our bones we descent again and are happy to have a hot shower and a delicious meal prepared.  Today we try to do some writing but letters fade away as our eyes fall down, shouting for a night rest in our soft king-size bed.

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Our Recommendations:

-          In Baños the Hostal Erupción is cheap, comfortable, fully equipped with all kind of services and very well situated. Offers breakfasts and dinners at good prices.  A wide range of information is available at the front desk. Prices go from 7,5$ a bed (calle Ambato/Thomas Halflants, right at the corner of the central park)

-          Tungurahua volcano is very active, ask the locals about their opinion for hiking up to the different refuges.  If you want to get till the top, a guide is much recommended as the regular eruptions (almost every 3 months) cover the path and lava ashes can cause a kind of avalanche.

-          Pandoa is a VERY quite community, but very good to avoid the touristic multitude. The only hostel offers 1st class food, WI-FI, mountain experience, private rooms with bathroom and very comfortable beds. It counts even a very small museum with old mountain exploring equipment.  Definitely worthy to pass some days with stunning views over the valley during the day and about a million stars to appreciate during the night. For contact: turismocomunitariopondoa@hotmail.com or call Miguel at 0998391072 or Luis at 09849809302013-12-08 09.53.13

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Quito, Where Two Hemispheres Meet

28/11-04/12/2013

Dopo Cotacachi e l’affascinante laguna di Cuicocha, é tempo di visitare un’amica e dare un’occhiata alla capitale ecuadoreña. Con il portafoglio piú leggero per gli acquisti fatti al mercato di Otavalo prendiamo un bus nel pomeriggio che in tre ore e per 2 dollari ci porta a Quito. Bert é ansioso di rivedere Cristina, un’amica di vecchia data conosciuta in un viaggio in barca sulle coste brasiliane. Arriviamo a casa sua e lei, dolce e ospitale, ci mette a disposizione la sua dimora per conoscere la cittá e passare del tempo insieme. É sabato sera e Cris é particolarmente impegnata. Femminista agguerrita e difenditrice appassionata dei diritti delle minoranze razziali e sessuali, ha organizzato un laboratorio per analizzare e approfondire il movimento delle Drag King mettendosi per una notte nei panni di un uomo e personificando stereotipi maschili piú diffusi. Mentre le ragazze si travestono, noi apprendiamo cosí un pó di piú su questo mondo ancora purtroppo nascosto e soggetto a ridicoli pregiudizi. Bert si immola per la causa per dimostrare che in fondo gli uomini non sono tutti uguali e regala la sua barba rossa incolta a Cris che ne fa buon uso ricavandone un pizzetto perfetto.

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Passiamo cosí una serata molto interessante facendo visita a un bar in cui gli occhi indiscreti e stupefatti della gente intorno a noi sono motivo di riflessione e divertimento. Distrutti dalla giornata intensa appena trascorsa andiamo a dormire aspettando il giorno che verrá.

Un buon odore di caffé ci sveglia e Cris ci porta a spasso per la cittá. Passeggiamo per le strade del centro storico, assistiamo a uno spettacolo in piazza con danze e vestiti tradizionali e ci rechiamo in un museo a entrata gratuita dove ammiriamo una collezione piuttosto impressionante di oggetti e espressioni artistiche delle popolazioni indigene che hanno abitato e tutt’ora popolano le diverse regioni dell’ Ecuador.

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Mangiamo qualcosa al volo e degustiamo un ottimo caffé con leche ecuadoreño trascorrendo una piacevole giornata per le strade di Quito.

Il terzo giorno Cris ci fa conoscere i suoi, una coppia troppo simpatica che ci scorazza in giro per farci vedere la parte piú autentica della metropoli. Facciamo una sosta al mercato popolare dove si servono piatti tipici ed economici squisiti e in una cioccolateria locale per comprare del buon cioccolato da mandare a casa. Nel pomeriggio andiamo al Panecillo, il belvedere piú importante di Quito dal quale si gode di una vista eccezionale su tutta l’area e in cui é ubicata l’originalissima statua dedicata alla Vergine del Panecillo.

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Il giorno dopo ci svegliamo di buon’ ora per andare alle terme di Papallacta e rilassarci un pó tra le calde soffici acque delle piscina ricche di minerali. Purtroppo peró… il mio piano idilliaco va in frantumi quando Bert decide di intraprendere uno dei nostri soliti hiking per cammini sconosciuti alla ricerca di una laguna sperduta. Addio terme!!! La prima parte del trekking é proprio bella, tra ruscelli e cascate e sentieri degni di Indiana Jones. Trascorse alcune ore peró, il cielo si rannuvola, un fitta nebbia cade nella valle e noi abbandoniamo la ricerca della laguna incamminandoci verso casa. La sorpresa piú incredibile peró ci aspetta sulla via del ritorno… le nuvole si diramano per pochi minuti e di fronte a noi, in un cerchio sgombro di nubi che si allarga a poco a poco, si rivela il meraviglioso spettacolo delle candide punte innevate delle Ande. Una vista mozzafiato.

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Quinto giorno qui a Quito. Andiamo a fare un giro per la cittá e finiamo sul viale delle Nazioni Unite dove ha luogo un’originale esposizione dal titolo “Piedaleando??????????????????????????????? ??????????????????????????????? che raccoglie opere riguardanti lo sport, il tempo libero, il piacere di andare in bici o a piedi per curare il corpo e la mente e diminuire il traffico e lo smog.

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Un’ottima iniziativa. Ci sono perfino degli artisti disposti a ritoccare la tua bici a tuo piacimento. Da qui prendiamo un taxi per 3 euro per il teleferico, una funivia che per 8,5 dollari andata e ritorno ci porta nella parte piú alta della capitale e da cui iniziamo l’ascesa al Rucu Pichincha, una montagna che si erge a 4696 metri sopra il livello del mare. L’hiking é incredibile. Il migliore di sempre. Molto duro ma completamente soddisfacente una volta raggiunta la vetta. Lo scenario che si estende davanti agli occhi é di una bellezza disarmante… ad accoglierci al ritorno un velo bianco di grandine che ricopre il sentiero. Magico! (To watch video click here)

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Il sesto giorno é dedicato allo shopping nei mercatini di artigianto locale per riempire due scatoli da enviare alle nostre  famiglie con tutti i doni di Babbo Natale. La sera Cris ci propone di andare ad un concerto di salsa nell’ex aeropuerto di Quito. Dopo essere rimasti imbottigliati nel traffico per due ore riusciamo finalmente a raggiungere il luogo e a fare due salti. Al ritorno, un giro in centro ci introduce nella movida notturna quiteña.

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La nostra settimana turistica non puó dirsi conclusa senza fare un salto alla famigerata Mitad del Mundo, ovvero il luogo in cui passa l’equatore che divide appunto virtualmente il mondo in due metá. ??????????????????????????????? ??????????????????????????????? Un posto molto turistico (entrata 3 dollari), con un obelisco al centro a rappresentare la latitudine O e un villaggio costruitogli intorno piuttosto artificiale con mille negozietti e venditori di Cuy (un tipo di roditore cucinato alla spiedo). ??????????????????????????????? Niente di entusiasmante peró non potevamo perdercelo. Al ritorno ci fermiamo in una piazzetta brulicante di gente giunta da ogni angolo della cittá per prendere parte al festival gastronomico dei prodotti tipici della regione. Assaggiamo delle deliziose patate e pannocchie accompagnate da una salsa al formaggio da leccarsi i baffi per poi terminare con frutta fresca ricoperta da una meravigliosa mousse anch’essa di frutta. Mmmmh!!!

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Per concludere la serata in bellezza andiamo al cinema. A pochi isolati da casa della nostra amica c’é Ocho y Medio, un bar-centro culturale con ottimo cibo, ambiente accogliente, personale adorabile e proiezioni no-stop di film di cicuito indipendente.

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Vediamo Europa Report, un film accattivante e ben diretto, rovinato solo, a mio parere, dal finale piuttosto puerile. In ogni caso… per noi non poteva esserci addio migliore.

7 giorni e 6 notti sono passati in compagnia di belle persone, buon cibo e memorabili scalate. Un  bel ricordo da portare con noi.

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É di nuovo sabato. Salutiamo Cris e, ringranziandola per la meravigliosa ospitalitá, lasciamo quest’altra capitale per dirigersi verso la nostra prossima meta, Baños de Agua Santa.

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